Происхождение слова заяц

За́яц. Образовано уменьшительным суффиксом от существительного заи. Буквальное значение слова заяц — «прыгун» (в литовском, например, zaisti — «прыгать»).

За́яц. Древнерусское — заяць (прыгун). Зайцем называют небольшое животное с длинными ушами. В переносном значении слово употребляется по отношению к трусливому человеку. Существительное довольно раннего происхождения, появилось в русском языке в XI в. Слово с похожим звучанием можно встретить в литовском (zaisit — «прыгать»), древнеиндийском (hayas — «конь»). Производные: заячий, зайчатина, зайка.

За́яц. Готов спорить, что вы не додумались бы сами до первоначального значения имени этого зверька. Когда-то оно звучало «заи»; сопоставив его с литовским «žáisti» — «прыгать», лингвисты полагают, что значило это «заи» — «прыгун».

за́яц род. п. за́йца, др.-русск. заꙗць, род. п. заꙗца, преобразовано по формам с суф. -ец (Соболевский, Лекции 99), укр. за́яць, блр. за́яц, цслав. заѩць, болг. за́ец, за́ек (Младенов 174), сербохорв. зе̑ц, словен. zȃjес, zе̑с, чеш. zajíc, слвц. zаjас, польск. zając, в.-луж. zаjас. Из блр. за́йка заимств. лтш. zak̨is; напротив, лит. zuĩkis (из *zuojekas), вероятно, родственно слав. zаjęсь; см. Френкель, ВSрr. 119 и сл. Слав. слово представляет собой расширение основы на -n (см. Шпехт 39; Бецценбергер, Jagić-Festschrift 279 и сл.; М.-Э. 4, 682 и сл.). С первонач. знач. «прыгун» сравнивают слав. слово с др.-инд. háуаs «конь» jíhītē «вскакивает, летит», арм. ji «конь», лит. žáidžiu, žáisti «прыгать, соirе», далее, возм., лат. haedus «козел», гот. gaits «коза»; см. Цупица, GG 200 и сл.; Младенов 174, но см. Вальде-Гофм. 1, 632. Абсолютно фантастично сравнение zajęcь с лит. žаĩbаs «молния», греч. γαἶα «земля» (Лёвенталь, AfslPh 37, 379). Относительно образования на -ęсь ср. ме́сяц. Новым является знач. за́яц «безбилетник» (Чехов и др.) — из-за проворства. [См. еще Георгиев «Въпроси», 45; Omagiu lui J. Jordan, Bucures̨ti, 1958, стр. 329. — Т.]

За́яц. Общеслав. Суф. производное (суф. ęць > яц, ср. месяц) от заи (ср. зайка), того же корня, что и лит. žaisti «прыгать», готск. gaits «коза». Исходно — «прыгун».

См. также: значение слова заяц в толковых словарях.