Происхождение слова начеку

Начеку́. Возникло в результате слияния предлога на и исчезнувшего из языка существительного чек, означавшего «стража», «охранение». Буквально быть начеку значит «быть на страже».

Начеку́. Искон. Сращение предл. пад. формы на чеку «на страже, в ожидании», где чек «стража, ожидание» — производное от чекать «ждать, сторожить».

См. также: значение слова начеку в толковых словарях.